“Le plus important est de bien concourir et ensuite Dieu et Messi décideront si nous pouvons gagner la Coupe du Monde”, a déclaré le président argentin Mauricio Macri à propos des chances de son pays de remporter le tournoi en Russie.

Pas de pression, Lionel

Malgré sa remarquable carrière, Messi n’a jamais réussi à mener son pays à une victoire majeure en championnat. Il y a eu la défaite en finale de la Coupe du Monde 2014 et, en Copa America, des déceptions consécutives en 2015 et 2016.

Alors que Messi aura 31 ans cet été, ce pourrait être sa dernière chance de soulever le trophée le plus convoité du football.

L’accent est mis sur le capitaine argentin. La relation de Messi avec les supporters argentins est compliquée. Il a été surnommé “Le Catalan” pour avoir quitté son pays natal pour rejoindre Barcelone à l’adolescence et la perception est qu’il ne reproduit pas sa brillante forme de club pour son pays. Mais tout cela pourrait changer si lui et ses coéquipiers peuvent réussir en Russie.

Messi, médaillé d’or olympique avec 126 sélections et 64 buts internationaux, connaît son importance pour l’équipe, mais le poids des attentes qu’il ressent dans ce rôle a été mis en évidence lorsqu’il a pris sa retraite après avoir manqué un penalty lors de la finale de la Copa America contre le Chili en 2016.

Les fans se sont ralliés autour de lui et ont persuadé un Messi découragé de revenir au bercail international, ce qui leur a redonné l’espoir de gloire. Parfois, il est pris pour acquis en Argentine, mais c’est à ce moment-là qu’ils ont réalisé qu’il était irremplaçable.

Messi a déjà participé à trois Coupes du Monde, avec deux défaites en quart de finale ainsi que cette douloureuse défaite finale en 2014, lorsque Mario Gotze a viré l’Allemagne au Brésil. Il ne se laissera pas impressionner par le défi, mais il ne s’agit pas d’une équipe d’Argentine vintage.

Les attaquants Sergio Aguero et Gonzalo Higuain, qui peuvent se vanter de 68 buts internationaux à eux deux, se dirigent vers la Russie et cherchent à se nourrir de la créativité de Messi.

Il n’y a pas grand-chose que Messi puisse faire pour la défense. Le gardien de but expérimenté Sergio Romero a été écarté en raison d’une blessure, ce qui laisse le choix entre les trois équipes avec seulement neuf sélections.

Dans le fond, il y a une collection de défenseurs qui seraient classés comme bons mais pas de classe mondiale. Nicolas Otamendi, Javier Mascherano et Marcos Rojo sont ceux qui seront probablement chargés d’être la base d’une équipe de haut niveau. Ils se sont inclinés 6:1 lors d’un récent match amical contre l’Espagne, signe de la lutte difficile à laquelle ils sont confrontés en Russie.

Leur campagne de qualification n’a pas été facile, puisqu’ils ont dû gagner leur dernier match contre l’Equateur pour éviter de ne pas se qualifier pour la Coupe du Monde pour la première fois depuis 1970. Heureusement, Messi était à son meilleur niveau et a marqué un triplé pour les faire passer au travers.

C’était un signal de ce qu’il peut faire pour dominer un match seul. L’Argentine avait concédé après 40 secondes à Quito, mais Messi a fait appel à ses talents et à son énergie pour décrocher sa place en Russie. Maintenant, ils sont là, Messi, comme l’homme auquel il est toujours comparé, Diego Maradona, a le potentiel pour entraîner l’Argentine dans les dernières étapes.

Il saura que c’est peut-être sa dernière chance. Messi aura 35 ans quand Qatar 2022 arrivera.

Il n’y a donc aucune raison qu’il ne fasse pas partie de l’équipe d’Argentine dans quatre ans. Et, comme beaucoup de joueurs, il pourrait s’enfoncer plus profondément à mesure que ses pouvoirs physiques diminuent. Mais c’est peut-être la dernière fois qu’il a le pouvoir de gagner de grands matchs tout seul.

Un groupe favorable composé de la Croatie, du Nigeria et de l’Islande attend l’Argentine. Avec Messi qui se rend en Russie pour marquer 34 buts en 36 matches de Liga, leur homme principal est en pleine forme.

Il a remporté le Ballon d’or il y a quatre ans, marquant quatre de ses cinq buts en Coupe du Monde en route vers la finale, et l’Argentine aura besoin d’un autre tournoi dominant pour compenser leurs faiblesses ailleurs sur le terrain.

De tous les joueurs de Russie, s’il y a un homme qui a le record et la capacité de remporter le trophée, alors Messi est cet homme. Il ne manquera pas de motivation.

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