Fernando Hierro a déclaré qu’il avait trois options à un jour du début de la Coupe du Monde : il aurait pu soit refuser le poste en Espagne, soit choisir de quitter et de suivre Julen Lopetegui, soit accepter le SOS de la Fédération Royale Espagnole de Football (RFEF) et prendre le poste de manager. Il a opté pour ce dernier.

“En espagnol, nous l’appelons conocimiento, mais Fernando sait tout sur le jeu”, a déclaré David Rocha, le milieu de terrain du Real Oviedo, à propos de Hierro, qui a accepté le poste. L’Espagne est son deuxième poste de manager, aux côtés de sa seule saison à Oviedo en 2016-17.

Son poste officiel avec l’Espagne est celui de directeur sportif : l’homme qui regarde tranquillement, conseille là où il le faut tout en laissant les entraîneurs faire leur travail. Mais les événements des trois derniers jours ont changé la donne.

Lopetegui a été nommé entraîneur du Real Madrid mardi, puis licencié par l’Espagne un jour plus tard. Vous auriez pu pardonner à Hierro s’il aimait courir pour les collines, mais en parlant à ceux qui le connaissent bien, si quelqu’un peut apporter un peu de calme à une situation émotionnelle, c’est Hierro.

“Stelios Giannakopoulos, un bon ami et ancien coéquipier de Bolton de Hierro, raconte à ESPN. “Il n’a jamais eu peur de prendre des risques, avec ou sans le ballon, il a donné des ordres et a ouvert la voie sur le terrain. Il a été le premier à se sacrifier pour l’équipe et a fait la chose que seuls les leaders font.”

Henrik Pedersen, qui a joué dans la même équipe de Bolton, continue : “Il pourrait parler à tout le monde, même à la dame au café du stade Reebok “, dit-il à ESPN. “Il y avait d’autres joueurs qui pensaient davantage à eux-mêmes, mais il n’était pas comme ça. Il était gentil et terre à terre.”

Il y a un peu plus de deux ans, on a demandé à Hierro de donner son avis sur le premier mandat de Zinedine Zidane à la tête du Real Madrid. “Il y a des gens qui disent qu’il manque d’expérience, mais il a eu 18 mois de préparation à Castilla, et il a eu les meilleurs entraîneurs du monde quand il était joueur”, a dit Hierro à propos de Zidane. “Vous apprenez de tout le monde. Après la retraite, vous ramassez des choses concrètes de chacun, et vous appliquez votre propre vision.” Les mêmes sentiments s’appliquent maintenant à Hierro.

“Je suis près d’un ballon depuis 30 ans”, a déclaré mercredi Hierro, interrogé sur son inexpérience en tant qu’entraîneur.

La carrière de Hierro au Real Madrid rivalise avec n’importe qui : cinq titres de Liga, trois médailles de Ligue des champions, 89 sélections espagnoles et quatre ans de capitaine. Mais en grandissant, tout ce qu’il voulait, c’était jouer pour son équipe villageoise Velez-Malaga. Malaga lui a dit plus tard qu’il n’était pas assez bon pour le faire professionnellement. La fierté s’est transformée en carburant et de là, son passage de 14 ans avec Los Blancos a suivi, terminant en 2003. C’était l’archétype de votre n°6, aussi bien en défense centrale qu’en milieu de terrain. Il a également eu l’œil pour le but, avec 29 buts pour l’Espagne et, à l’époque, il était le meilleur buteur de tous les temps.

De parler à ceux qui le connaissent, il était une étoile réticente, mais avec une attraction gravitationnelle à ceux qui recherchent le leadership et qui ont toujours prêché par l’exemple, plutôt que de crier dans l’éther.

Après avoir quitté le Real Madrid en 2003, Hierro était au crépuscule de sa carrière lorsqu’il est arrivé chez Bolton Wanderers de Al -Rayaan au Qatar avant la saison 2004-05 de Premier League. Il a perdu quatre de ses cinq premiers matches avec le club, mais il est ensuite passé du milieu de terrain central au milieu de terrain central et a joué 35 fois cette campagne. C’était sa dernière saison en tant que joueur, laissant un héritage bref mais complet à Bolton. Il a été élu neuvième meilleur joueur de l’histoire du club en 2017.

“Après l’avoir rencontré pendant cinq minutes, vous saviez qu’il est un leader sur le terrain et hors du terrain.” Giannakopoulos, l’international grec de 77 sélections et ancien ailier de Bolton, raconte à ESPN. “En dehors du terrain, il était une figure centrale dans le vestiaire en raison de son expérience. Il savait quand se taire et quand crier, et il a trouvé cet équilibre. Il a utilisé la critique comme un élément positif, pour entraîner l’équipe vers la victoire.

“Maintenant avec l’Espagne, il a le respect de tout le monde : les joueurs, la fédération, les supporters et la presse. Tous ces éléments signifient qu’il sera un succès, c’est un leader.”

“Je pense qu’il[Hierro] n’était pas le plus calme, mais pas celui qui criait beaucoup, en hurlant tout le temps”, explique Pedersen, qui a remporté trois sélections danoises. “Il avait du respect autour de lui. Tout le monde le respectait, et quand il parlait, c’était calme dans la loge, car nous connaissions tous ses connaissances et voulions écouter ce qu’il avait à dire.

“Quand il est arrivé à Bolton, il avait pratiquement tout gagné au football, mais il avait les pieds sur terre. Sur le terrain, il pouvait voir le match une minute avant que cela n’arrive. En tant que milieu de terrain défensif, vous pourriez lui donner le ballon et même s’il avait cinq ou six personnes autour de lui, il ne paniquerait jamais, il trouverait la bonne passe. Il le verrait avant que ça n’arrive.

“Il pouvait parler à tout le monde, il pouvait parler au meilleur joueur de l’équipe et parfois aux plus jeunes joueurs de l’académie.”

Son sens de l’humour se manifeste aussi, normalement en conjonction avec son complice Ivan Campo à Bolton, qu’il s’agisse de farces ou de blagues. Mais surtout, Pedersen le résume ainsi : “Tu ne peux pas mieux le décrire que Fernando, qui est le plus gentil des gens”.

Marié avec la capacité sur le terrain, est son intelligence du football, et la connaissance du système espagnol à la fois en tant que joueur et administrateur. Après avoir terminé sa carrière de joueur en 2005, il rejoint RFEF deux ans plus tard en tant que directeur sportif, puis devient directeur du football à Malaga en 2011 pour un an. La campagne 2014-15 s’est déroulée au Real Madrid, en tant qu’assistant de Carlo Ancelotti, et après un an, le Real Oviedo a fait une offre.

C’est avant la saison 2016-17 qu’il a pris la tête de la deuxième division espagnole. Ils ont terminé huitième, et une décision mutuelle entre Hierro et le conseil d’administration les a vu choisir de ne pas activer l’année supplémentaire dans son contrat. Mais il a eu un impact positif au cours de l’année.

“Il était vraiment bon et a apporté une approche vraiment moderne et technique à l’entraînement et il a essayé de nous faire jouer un football très agréable, offensif et attrayant”, explique Rocha, le milieu de terrain du Real Oviedo, à ESPN. “Nous nous sommes toujours entraînés avec le ballon, chaque exercice était avec le ballon. Il est de l’école espagnole, l’équipe nationale fait de même.

“Au Real Oviedo, il était sous pression. Nous avons des fans avec beaucoup de passion, donc les attentes étaient élevées, mais c’était génial de jouer sous ses ordres. C’est une division difficile, vous pourriez battre l’équipe en premier, et perdre contre l’équipe du bas — nous avons terminé deux points à l’extérieur des séries éliminatoires. C’est tellement compétitif et il s’est bien débrouillé. Même quand on a perdu, il était calme.

“Il se souciait de nous. Il passait chaque matin à parler à chaque joueur, nous disant d’aller le voir si nous avions des problèmes. Il a dit qu’une équipe heureuse, c’est une équipe qui joue bien.

“Fernando est la meilleure personne que l’Espagne puisse avoir maintenant pour apporter la continuité dont ils ont besoin. Il a le respect et les joueurs de l’équipe nationale l’adorent.”

Et maintenant, l’Espagne, qui débute sa campagne 2018 contre le Portugal vendredi à Sotchi. Dans les heures et les jours à venir, Hierro va puiser dans chaque once de ses 30 ans de football pour unir une équipe temporairement fracturée par le traitement de Lopetegui – il y avait ceux qui étaient catégoriques qu’il devait rester, d’autres qui ont été mis à l’écart par le nouvel entraîneur du Real Madrid.

Il s’agira de sa cinquième Coupe du monde, après un quatuor en tant que joueur. Défaite dans les quarts de finale de 1994 et 2002 ont été son meilleur retour en tant que participant, maintenant les attentes sont là pour que l’Espagne gagne. L’Espagne est l’un des favoris pour triompher le 15 juillet prochain, mais la personnalité calme, discrète et inspirante de Hierro sera indispensable si l’attente se réalise.

“Beaucoup de choses seront décidées par la façon dont les joueurs réagissent – parfois c’est positif, parfois c’est difficile à prévoir. Mais Sergio Ramos et Gerard Pique disent qu’ils sont unis et bien que les joueurs aient de grandes personnalités, Hierro aura une bonne influence”, dit Giannakopoulos. “Il apportera une bouffée d’air frais dans la loge et ils voudront aider Fernando à réussir.”

Vendredi, Giannakopoulos sera à Athènes, alors qu’il garde un œil sur son prochain concert de manager. Pedersen sera à son bar Sportspubben Malet, à Silkeborg, au Danemark, pour voir comment se porte son ancien coéquipier. Et Rocha sera à Majorque, se reposant avant de retourner en pré-saison. Hierro sera sous les projecteurs, des centaines de caméras entraînées dans sa direction.

Il a mis sa tête dans la bouche du lion, mais il n’y a jamais eu d’autre option dans l’esprit de Hierro. “C’était une décision que je devais prendre rapidement – il s’agissait de la prendre ou de m’en aller, mais je ne pouvais pas dire non “, a dit M. Hierro mercredi. “Je ne me serais jamais pardonné.”

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