Dans un écart de dernière minute par rapport à leur plan initial, les joueurs argentins sont arrivés en Russie ce week-end pour commencer leur aventure de Coupe du Monde. Ils devaient jouer un match amical contre Israël samedi soir à Jérusalem, mais plus tôt dans la semaine, le match a été annulé, provoquant une vague de réactions scandaleuses dans le monde entier.

En soi, ne pas jouer un match amical n’a guère de conséquences et, à bien des égards, c’était la bonne chose à faire. Il aurait ajouté des kilomètres et des heures inutiles à un groupe déjà fatigué, et lorsque la décision a été prise de déplacer le lieu de Haifa (où il était initialement prévu) à Jérusalem, l’événement est devenu politiquement chargé.

C’était probablement la dernière chose dont Lionel Messi et Co. avaient besoin à la veille de la Coupe du Monde, et au début, beaucoup ont célébré le changement de plan. Mais lentement, une image confuse du processus désordonné qui y a conduit a émergé.

Tout au long d’un séjour d’une semaine à Barcelone dans le cadre de leur préparation, les joueurs avaient été pris pour cible par des manifestants pro-palestiniens les suppliant de ne pas y aller. Des maillots argentins couverts de sang, des photos d’enfants blessés et des messages vidéo personnalisés, comme celui enregistré par un footballeur blessé aux deux jambes, visaient directement Messi. Les militants se sont rassemblés autour de l’Association argentine de football (AFA) à Buenos Aires et le hashtag #Argentinanovayas (#Argentinadontgo) est devenu viral.

Les protestations pacifiques visant à faire prendre conscience de la cause palestinienne ont pris de l’ampleur, mais lorsque le tambour d’intimidation aurait commencé à inclure des menaces spécifiques contre la vie de Messi, les téléphones ont commencé à sonner sérieusement entre le camp de Barcelone, Jérusalem et Buenos Aires, et le match a finalement été annulé mercredi dernier.

On ne sait pas exactement qui a pris la décision et pourquoi. Les reportages cités “à la demande des joueurs” mais des sources proches de Messi me l’ont dit catégoriquement : “C’était l’appel de l’AFA. Lionel n’annule pas les matchs, Lionel n’appelle pas les joueurs, Lionel ne nomme pas ou ne supprime pas les managers. Lio ne joue qu’au football.”

Les médias argentins se sont rapidement tournés vers le gouvernement national : Netanyahu avait écrit au président Mauricio Macri en mars pour l’inviter au match à Jérusalem et il a été rapporté que les appels téléphoniques entre les présidences se poursuivaient dans l’espoir de renverser la décision jusqu’à la toute dernière minute.

“Il est clair que la politique était impliquée “, a déclaré un initié argentin.

Le gouvernement argentin a clairement indiqué dans ses communications officielles et non officielles qu’il n’avait aucune influence sur l’AFA. Un conseiller principal du gouvernement qui ne souhaite pas être nommé a fait rebondir la balle dans le terrain des joueurs. “C’était une décision compréhensible pour les joueurs. Ce ne sont pas des guerriers, ce sont des footballeurs. L’AFA les a appuyés, comme il se doit, et le gouvernement, qui n’a rien à voir avec tout cela, les a compris”.

Selon un initié de l’équipe, le personnel technique a également pris ses distances par rapport à l’incident. “Nous sommes restés loin de tout ça, les bras croisés, et nous avons vu tout s’effondrer.” Contactés pour une réponse, les joueurs étaient au moins directs en ne souhaitant même pas commenter du tout, même pas off the record.

En fin de compte, le président de l’AFA Claudio “Chiqui” Tapia a fait une déclaration uniquement aux journalistes argentins à l’hôtel Sofia à Barcelone, laissant un groupe de presse israélienne, espagnole et internationale dans le hall de l’hôtel. Il a confirmé l’annulation du match pour des raisons de santé et de sécurité ; sa ligne de fermeture malavisée qu’il espérait “contribuer à la paix mondiale” n’a servi qu’à alimenter les critiques qui considèrent tout l’épisode comme une énorme gaffe et un énorme embarras.

Félicité publiquement par le Hamas, l’Argentine est devenue la cible d’une réaction israélienne outragée et un objet de ridicule international – ce qui est la dernière chose dont Messi et Co. ont besoin alors qu’ils se préparent à commencer la Coupe du Monde.

Dans un éditorial pour le Jerusalem Post, l’ancien ambassadeur auprès des Nations Unies Ron Prosor a décrit l’incident comme un triomphe du “contre-terrorisme diplomatique”.

Il a été rapporté que la Fédération de Football d’Israël exigera que la FIFA expulse l’équipe argentine de la Coupe du Monde 2018 en Russie en raison d’une prétendue “discrimination religieuse”. Mais même si cela ne se produit pas à la fin, les retombées de l’incident ont déjà commencé. De délicates négociations avec l’entreprise chargée d’organiser le testament amical maintenant annulé s’ensuivent ; des sommes d’argent ont été payées, des billets ont été vendus.

Le manager Jorge Sampaoli n’avait pas caché qu’il était d’abord contre ce match, mais il a cédé à la pression de l’AFA et des organisateurs de l’événement, qui ont vu une opportunité pour des revenus bien nécessaires. Maintenant, l’AFA doit faire face à une facture beaucoup plus importante. Les enjeux sont élevés.

“Gardez à l’esprit que ce que nous avons ici est la question d’éventuels procès d’une part, et d’autre part, les relations diplomatiques”, me dit le journaliste Ezequiel Fernandez Moores depuis Buenos Aires. “C’est toujours mieux de blâmer les joueurs.”

L’amitié et les liens sportifs entre l’Argentine et Israël remontent loin dans le temps et se poursuivront sans aucun doute, mais l’épisode aurait dû (et aurait pu) être évité. L’Argentine entre maintenant dans la Coupe du Monde dans un désastre de relations publiques au mieux et un scandale diplomatique au pire. C’est un bon complément à ce qui a été quatre années de chaos total au sein du football argentin.

Après leur meilleure performance en 24 ans lors de la Coupe du Monde 2014 au Brésil, où ils se sont inclinés face à une superbe équipe allemande en finale, le football national est entré dans une spirale descendante, tant sur le terrain qu’en dehors.

La mort de Julio Grondona, le parrain suprême de l’AFA, a laissé un vide de pouvoir qui s’est avéré difficile à combler. Deux ans après l’exploit épique de Lionel Messi en 2014, la FIFA a démissionné à la suite de la troisième défaite finale du tournoi face à l’équipe nationale. La FIFA a enquêté sur l’AFA à la suite d’une élection truquée où le nombre total de voix pour le président a dépassé le nombre d’électeurs, et un processus de “nettoyage de la maison” a démarré avec la nomination d’un comité de normalisation intérimaire, dont la première priorité était de ramener Messi au sein de l’équipe.

Deux ans et deux managers depuis lors, l’Argentine a encore du mal à trouver ses marques. L’entraîneur Jorge Sampaoli est en poste depuis un an, prenant le contrôle d’une équipe au bord de l’abîme à un match de l’élimination. Mais Sampaoli arrive en Russie avec seulement 11 matches à son actif en tant qu’entraîneur, soit moins que tout autre entraîneur de l’histoire du pays. (Diego Maradona est le prochain sur la liste, avec 19 parties, mais encore une fois… il était Maradona).

Les statistiques ne sont pas toutes mauvaises ; de ces 11 matchs, il peut se vanter de six victoires, trois nuls et deux défaites. Mais Sampaoli fait néanmoins l’objet de critiques, surtout depuis la défaite humiliante contre l’Espagne lors d’un match amical en mars dernier, lorsque les hôtes ont battu l’Argentine 6:1. Depuis lors, le seul match disputé a été une victoire confortable en amical contre Haïti en Argentine.

L’équipe se compose d’un mélange de vétérans comme Javier Mascherano, Sergio Aguero et Gonzalo Higuain, dont beaucoup considèrent qu’ils ont dépassé le haut niveau, et de novices comme Giovani Lo Celso, Maximiliano Meza, Nicolas Tagliafico et Cristian Pavon, qui, bien que prometteurs, ont peu d’expérience internationale (moins de 20 sélections à eux deux). Il est possible que l’Argentine disputera son premier match de la Coupe du Monde avec une équipe qui n’a aucune minute d’expérience compétitive ensemble.

L’équipe a quitté l’Argentine déçue lorsque le gardien Sergio Romero a été exclu en raison d’une blessure tardive, et est arrivé en Russie 10 jours plus tard avec seulement 22 joueurs après que l’attaquant de West Ham Manuel Lanzini s’est déchiré un ligament à l’entraînement. Son remplaçant, le milieu de terrain de River Plate Enzo Perez, les a déjà rejoints en Russie.

Les ragots et les interrogations habituels (critique d’un jour de congé, jugements sur les selfies des joueurs, rumeurs de tensions) et un faux pas légèrement plus controversé impliquant le pape — l’AFA s’est vu accorder une audience avec le pape qu’ils avaient demandé un certain temps en arrière, seulement pour le refuser — auraient pu autrement faire la une des journaux, mais tout cela a pâli en comparaison avec le fiasco stupéfiant qui entoure Israël. Comme l’a souligné un tweet, en une semaine, l’AFA a réussi à snober les trois principales religions monothéistes du monde. Ce serait drôle s’il n’était pas si symptomatique d’une structure effondrée qui, loin d’être reconstruite, semble se maintenir à peine ensemble.

En Argentine, notre jeu de football très apprécié nous a donné des moments de joie paisible sur toutes sortes de décors terribles, politiques et autres, tout au long de l’histoire. Pourtant, le climat toxique actuel suggère qu’il sera très difficile pour ce groupe particulier de joueurs de s’élever au-dessus de la tourmente et d’offrir ce que nous voulons tous voir : un beau football.

L’Argentine était fière du coup de sifflet final de la dernière Coupe du Monde, la tête haute, mais pourront-ils s’enorgueillir autant au coup d’envoi de cette Coupe du Monde ?

 

PARTAGER